¿Qué es el cáncer de las glándulas salivales?

El cáncer de las glándulas salivales se produce cuando se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos de dichas glándulas. Se trata de un tipo de cáncer de la familia de los cánceres de cabeza y cuello que ocurre raramente.

Las glándulas salivales se encuentran en toda la mandíbula, inclusive por debajo de la lengua, por encima de la mandíbula y cerca de los oídos. Las glándulas salivales producen la saliva que está compuesta de enzimas que nos ayudan a digerir los alimentos y liberan anticuerpos que contribuyen a combatir infecciones en la boca y la garganta.

Si bien existen cientos de glándulas salivales microscópicas en toda la boca, la nariz y la garganta, hay tres glándulas salivales principales:

  • Las parótidas son las glándulas salivales más grandes y se encuentran por delante y por debajo de cada oído; en ellas se originan la mayoría de los tumores de las glándulas salivales.
  • Las glándulas sublinguales se encuentran por debajo de la lengua, en el piso de la boca.
  • Las glándulas submandibularesse encuentran por debajo de la mandíbula.

Más de la mitad de los tumores de las glándulas salivales son benignos (no cancerosos) y no se metastatizan (se diseminan) a otros tejidos. Tal como ocurre con otros tipos de cáncer, los de las glándulas salivales (que a menudo pasan desapercibidos al principio debido a que los primeros signos son difíciles de identificar) también se dividen en tipos específicos. Además, las células cancerosas pueden diseminarse a los tejidos cercanos, cartílagos, huesos u otras partes del organismo.

La prognosis y las opciones de tratamiento varían en función de la composición genética de cada persona, la zona donde se encuentren las células cancerosas y el estadio de la enfermedad.

¿Cuáles son los factores de riesgo de contraer cáncer de las glándulas salivales?

Un factor de riesgo es todo aquello que aumente su probabilidad de contraer una enfermedad. Sin embargo, poseer un factor de riesgo no necesariamente implica que contraerá cáncer, por lo que es importante que conozca sus factores de riesgo y analice con su médico cualquier inquietud que tenga.

Aunque se están llevando a cabo investigaciones, en la actualidad se desconocen los factores de riesgo del cáncer de las glándulas salivales, pero los científicos consideran que estos pueden ser de tipo ambiental o genético.

Entre los posibles factores de riesgo se encuentran:

  • Edad avanzada.
  • Haberse sometido anteriormente a radioterapia en la cabeza o el cuello. 
  • Exposición a carcinógenos (sustancias que provocan cáncer) en el trabajo.
  • Prevención
  • Si bien en la actualidad se desconoce la causa del cáncer de las glándulas salivales, los científicos continúan investigando acerca de sus posibles causas. Mientras tanto, los expertos de Miami Cancer Institute recomiendan implementar ciertas medidas para contribuir a prevenir o reducir su riesgo de contraer diversas enfermedades. 

Entre estas se encuentra modificar hábitos es estilo de vida y la exposición ambiental a ciertos agentes, entre ellos:

  • Eliminar el uso de productos de tabaco.
  • Disminuir el consumo de alcohol.
  • Evitar la exposición a sustancias químicas tóxicas. 
  • Vacunarse contra el virus del papiloma humano (VPH).

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